Vroeger waren het helden. Zij traden buiten de dampkring, onderzochten ver gelegen planeten en zette zelfs voet op de maan. Astronauten waren (inter)nationale helden en veel kwamen wereldwijd op het nieuws, niet in de laatste plaats naar aanleiding van een ongeluk met dodelijke afloop, maar toch. Tegenwoordig hoor je er niet zo bijster veel meer over, niet-astronauten kijken met Google naar de maan en hebben de andere planeten al gezien en bestudeerd aan de hand van diverse documentaires op bijvoorbeeld Discovery. Sterker: mensen die er een flinke zak met geld voor neertellen mogen zelf een ruimtereisje maken. De snelle ontwikkeling van technologie heeft het heelal naar je huiskamer gebracht.

Maandag lanceerde NASA bijvoorbeeld, na enig uitstel, dan eindelijk weer eens een spaceshuttle. De Discovery. Het was live via internet en tv-zender CNN te volgen. Nederland bericht vrijwel uitsluitend over de panelen die tijdens de lancering naar beneden waren gedonderd, maar wie zijn de mensen die we nu naar het onbekende hebben geschoten? De namen Eileen Collins, James Kelly, Soichi Noguchi, Stephen Robinson, Andrew Thomas, Wendy Lawrence en Charles Camarda kom je bijna nergens tegen. Deze mensen durven hun leven op het spel te zetten voor de wetenschap, zij hebben de intensieve trainingen doorstaan, maar moeten toekijken hoe mensen als Bob Geldof, Bono en jeugdige popidolen de aandacht opeisen. Waarschijnlijk vinden ze dat zelf prima, maar ik mis de heldenstatus die astronauten verdienen.