In de eerste week van dit jaar accepteerde Facebook enorme investeringen (o.a. van Goldman Sachs) in voorbereiding op de beursgang in 2012. Het voice-over-IP programma Skype dat het mogelijk maakt om gratis over het internet te telefoneren gaat (nog) niet de beurs op, maar is recent aangekocht door Microsoft voor het lieve sommetje van $8,5 miljard. Dat is dan weer 32 maal de winst van Skype waardoor de geruchten over een nieuwe internet-bubble weer de kop opsteken.

Met de overname door Microsoft is niet alleen veel geld gemoeid, maar ook veel personele veranderingen. De deal werd op 10 mei 2011 bekend gemaakt en Skype CEO Tony Bates zal ‘gedegradeerd’ worden tot President en in die positie direct rapporteren aan de CEO van Microsoft, Steve Ballmer. Skype wordt met andere woorden een afdeling van Microsoft.

Om deze en meer veranderingen te ‘stroomlijnen’ is de ‘private equity’ firma Silver Lake ingeschakeld. Geen goed nieuws voor de huidige mensen bij Skype want zoals ik al eerder beschreef in ‘De kredietcrisis van 2011’ gaan PE-investeerders nogal onbezonnen met hun investeringen om. Op de website van Bloomberg verscheen onlangs een artikel over de onzuivere praktijken voorafgaande aan de transactie: door (top-)managers te ontslaan zou het bedrijf veel geld besparen, er hoeft dan simpelweg minder of niets te worden uitgekeerd aan het personeel naar aanleiding van de transactie. Bij Silver Lake zelf gaat het geld ondertussen wel stromen, dat blijkt bijvoorbeeld uit de verklaring van Yee Lee, één van de Skype-medewerkers die recent werd ontslagen en ondanks de voorwaarden in zijn contract werd afgescheept. Tegenover Wired laat hij weten:

“Working with Silver Lake was my first opportunity to witness up-close-and-personal how a PE firm does its business of restructuring a company that they’ve just taken over. [..] The firm inserted itself into every level of the company. At one point in my tenure at Skype, Silver Lake had representatives or consultants on the Board, in C-level executive roles, in technical leadership and operating roles, and all the way on thru the organization to the person actually running our software deployment schedule… So Silver Lake put its fingers really deeply into Skype’s pie and they started rearranging things. [..] During the year I was at Skype, the company:

  • lost a CEO
  • hired and fired a CTO
  • hired and fired a CFO
  • gained a CEO, CMO, CIO, and CDO
  • created an entirely new product development org structure
  • eliminated every Project Manager role
  • fired, re-interviewed, and re-hired Product Managers
  • created a two new business units
  • combined two business units into one
  • dissolved one business unit
  • opened a new office and hired several hundred people”

In dit artikel doet Lee zelf het woord.

Niet alleen lijkt de nieuwe internet-bubble een feit door deze deal, het bevestigd mijn eerdere visie op private equity en nerds in Sillicon Valley zijn lichtelijk in paniek over de gang van zaken bij Skype. Hoewel opgenomen in hun contracten – die veelal ook voorzien in uitstekende salarissen en secundaire voorwaarden – lijkt niemand echt zeker van de waarde van aangereikte aandelen en hun toekomst bij mooie, hippe ondernemingen.