Op 14 augustus 2003 zaten 55 miljoen Amerikanen zonder stroom en in de paniek die ontstond overleden 11 mensen. De boosdoener? Een zwakke plek in een transformatorhuisje waar Raymond Kenney – een ontevreden werknemer van een elektriciteitsbedrijf – een computervirus op los liet. Vier uur later raakte het elektriciteitsnet overbelast waardoor de stroom uitviel. In 2011 zijn dergelijke systemen en netwerken veel geavanceerder en werd het eerste centrale besturingssysteem of central Operating System (ctOS) ingezet. De software stuurt vanuit één punt metrolijnen, verkeerslichten, beveiligingscamera’s en het elektriciteitsnet aan. Als een computer eindelijk de besturing van een stad in handen heeft, wie bestuurt die computer dan?

Particuliere bedrijven die alle baat hebben bij zo’n ctOS, natuurlijk. Persoonlijke informatie is de belangrijkste handelswaar en dat betekent het einde van het individu, iedereen is een bak met data. Onderdeel van een globaal netwerk. Vorig jaar was er gemiddeld van elke Amerikaan 2,3 gigabyte aan informatie beschikbaar in dit netwerk. Creditcard gegevens, medische dossiers en je favoriete digitale boeken zijn allang bekend, ctOS gaat iets verder. Gigantische serverparken houden elke digitale beweging in de gaten en koppelt dit waar mogelijk aan je gedrag en acties in de realiteit. Nigeriaanse e-mail scams, hardcore porno, online shoppen en het inschakelen van de hulpdiensten verloopt allemaal via datzelfde netwerk. Een netwerk zo groot dat ‘zwakke plekken’ zoals in 2003 gigantische gevolgen kunnen hebben, álles is te hacken.

Gisteren toonde Franse ontwikkelaar Ubisoft (bekend van o.a. Splinter Cell en Assassin’s Creed) op de vooravond van de Electronic Entertainment Expo in Los Angeles de game Watch Dogs. Nee, bovenstaande tekst is nog geen werkelijkheid (de blackout in 2003 gebeurde wel echt), maar het achtergrondverhaal van de game. Sorry, de maatschappij van vandaag is net iets minder digitaal en manipuleerbaar. In de eerste gameplay beelden hieronder is te zien hoe hoofdpersoon Aidan Pierce informatie vergaart over omstanders: een eerdere veroordeling, pas getrouwd, een lage kredietwaardigheid en HIV positief zijn enkele kwalificaties.